ATLAS s’est avéré être le système de détection des menaces d’astéroïdes le plus efficace

Par: Marcel Fabre | 2020-04-08

Pour la première fois dans l’histoire, les astronomes peuvent avertir le public à l’avance de la nécessité de déplacer les gens pour éviter une collision potentielle ou une explosion dangereuse.

Début juillet, une équipe internationale de scientifiques a découvert les premiers fragments d’un petit astéroïde 2018 LA, qui a balayé l’Afrique le 2 juin 2018. Les images ont été obtenues avant d’entrer dans l’atmosphère terrestre et d’exploser sur le télescope ATLAS à Hawaii. Bien que l’astéroïde ait été détecté par un autre télescope en Arizona, ATLAS a joué un rôle crucial dans la détermination de la destination finale de l’astéroïde.

Avant les mesures ATLAS, les scientifiques pensaient que le résidu LA 2018 atterrissait de Madagascar au Pacifique Sud, une zone couvrant presque la moitié de l’hémisphère sud de la Terre.

En attrapant l’astéroïde plus de 2 heures après sa dernière observation en Arizona, et moins de 5 heures avant l’explosion, ATLAS a considérablement réduit la zone d’impact potentiel et a prouvé que le météore brillant qui a ensuite été trouvé au Botswana était bien une mort par le feu de 2018 LA.


Prévisions de l’heure et de la position de l’astéroïde 2018 LA. La longue ligne bleue indique la prévision avant la réception des données ATLAS. Une ligne rouge beaucoup plus courte indique les données ATLAS, et un astérisque jaune indique l’emplacement réel. Crédit: Aren Heinze (IfA/ATLAS), Brooks Bays (SOEST), Bill Gray (Project Pluto)

La principale réalisation, selon l’équipe hawaïenne ATLAS, est que leur télescope robotique n’était pas spécifiquement destiné à 2018 LA: il a détecté l’astéroïde lui-même lorsqu’il scrute automatiquement le ciel, c’est-à-dire qu’il a fait ce pour quoi il avait été conçu.

ATLAS se compose de deux télescopes, séparés par une distance de 160 kilomètres. Ils scrutent automatiquement le ciel entier plusieurs fois par nuit, à la recherche d’objets en mouvement. Son but est de regarder dans toutes les directions et de trouver des astéroïdes avant qu’ils n’atteignent la Terre, et c’est exactement ce qu’il a fait le 2 juin.

« C’est une excellente vérification du système. Si 2018 LA était assez grande pour provoquer une explosion dangereuse, nous aurions été avertis à l’avance et les gens auraient été évacués de la zone d’impact », a déclaré Larry Denno, chercheur en chef d’ATLAS.


Un fragment de l’astéroïde LA 2018 qui a explosé dans l’atmosphère terrestre le 2 juin 2018. Crédit: Peter Jenniskens

ATLAS détecte actuellement une centaine d’astéroïdes de plus de 30 mètres par an. Pour la première fois, les astronomes peuvent avertir le public à l’avance de la nécessité de déplacer les gens pour éviter une collision potentielle ou une explosion dangereuse.

Heureusement, 2018 LA n’a pas fait de mal. Pour la deuxième fois dans l’histoire, des fragments d’un astéroïde dont l’orbite était inconnue avant son impact sur la Terre ont été découverts, et lorsque l’analyse chimique sera terminée, nous saurons ce qu’était l’AL de 2018.

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