Comment Triton a-t-il détruit le système de Neptune

Par: Monique Menard | 2020-02-16

A l’origine, la famille Neptune était comme le système Uranus, mais Triton a brisé l’idylle.

Neptune a un système de satellites assez étrange – elle possède 13 lunes minuscules connues, situées soit très près de la planète, soit assez loin d’elle, et hors du tableau un Triton géant, dont la masse représente 99,5% de celle de tous ses voisins.

En plus de sa taille, le Triton se distingue par un mouvement rétrograde, qui laisse présager son invasion du système des géants de glace après sa formation. Il est suggéré qu’au début de son histoire, le satellite a sillonné l’étendue de la ceinture de Kuiper, puis a été capturé par Neptune.

Dans un effort pour découvrir l’histoire de la huitième planète du système solaire, Robin Kanap de l’Institut de recherche du Sud-Ouest (États-Unis) et Raluk Rufu de l’Institut Weizmann (Israël) ont réalisé une série de simulations informatiques pour découvrir à quoi ressemblait le système de Neptune avant l’invasion de Triton.

« Au départ, la famille Neptune était comme le système d’Uranus, mais Triton a détruit l’idylle. Il a brisé le mince système de satellites qui était là depuis longtemps avant son arrivée », a déclaré Robin Kanap.

Comment l’invasion de Triton s’est-elle produite? Tout d’abord, les satellites « natifs » devaient être suffisamment petits pour ne pas détruire Triton. Ensuite, ils ont dû le ralentir d’une manière ou d’une autre, et le placer sur une orbite circulaire actuelle relativement proche de Neptune. Et troisièmement, les satellites extérieurs du géant des glaces devaient rester intacts.

« La question principale est de savoir comment Triton est passé d’une orbite allongée à une orbite circulaire. Il est évident qu’une partie de l’énergie du satellite a dû être dissipée pour le ralentir. Et ici, les petites lunes sont venues à la rescousse », a déclaré Scott Sheppard, un astronome de la Carnegie Institution aux États-Unis qui n’a pas participé à l’étude.

Les simulations ont montré que lorsque Triton s’est immergé dans le système Neptune, certains des plus petits satellites sont entrés en collision avec lui, tandis que d’autres se sont envolés. Cela a ralenti l’intrus et lui a permis d’entrer en orbite circulaire. Comme le processus était suffisamment rapide, il a empêché le mouvement destructeur de Triton vers les lunes en orbite lointaine.


Une photographie de la surface de Triton prise en août 1989 par le vaisseau spatial Voyager 2. Crédit: NASA

« Maintenant que nous avons une idée du système Neptune original, nous savons à quoi nous attendre de planètes solaires supplémentaires de ce type », a commenté Matia Cook, de l’Institut SETI (États-Unis), à propos de l’étude.

Malheureusement, il sera difficile de vérifier le scénario proposé par Robin Kanap et Raluca Rufu, même si un vaisseau spatial est envoyé à Triton dans le futur. Le fait est que Triton est un monde glacé, géologiquement actif, et la glace est susceptible d’effacer les « cicatrices » de collision de sa surface.

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