Des milliers d’objets interstellaires capturés par le système solaire nous renseigneront sur la vie en dehors de celui-ci

Par: Marcel Fabre | 2020-04-06

Après avoir calculé la probabilité de capture d’objets interstellaires par la gravité du Soleil et de Jupiter, les astronomes ont établi combien de prisonniers errent dans le système solaire.

Le premier objet interstellaire Oumuamua, découvert par un système de télescopes Pan-STARRS en 2017, a permis d’estimer la densité de distribution de semblables à lui sur la taille des vagabonds dans notre environnement, ainsi que de calculer la quantité qui pourrait être capturée par la gravité du Soleil et de Jupiter, affirment les scientifiques dans un article accepté pour publication dans la revue Monthly Notices of the Royal Astronomical Society

« Nous avons utilisé de nouvelles données pour estimer la probabilité que des objets interstellaires soient capturés par l’influence gravitationnelle de Jupiter et du Soleil. Le nombre d’objets résultants comme Oumuamua, « capturés » par le système solaire sur toute la période de son existence, était d’environ 6 mille, dont environ deux cents sont assez facilement identifiables, et au moins 66 peuvent être observés dans le futur télescope LSST », écrivent les auteurs de l’étude.


Une performance artistique d’Oumuamua, le premier objet interstellaire ouvert du système solaire. Crédit: ESA/Hubble, NASA, ESO, M. Kornmesser.

Mais comment pouvons-nous déterminer quels objets sont nés dans le nuage de gaz et de poussière de notre étoile, et lesquels sont tombés sous son influence gravitationnelle, après s’être échappés d’autres systèmes et avoir parcouru des millions de kilomètres en direction du Soleil? Dans une nouvelle étude, Avi Leb et Amir Sirai, de l’université de Harvard (USA), envisagent d’identifier les objets interstellaires capturés par leurs paramètres orbitaux.

Pour commencer, les scientifiques ont étudié les caractéristiques des orbites des vagabonds interstellaires en simulant leur capture gravitationnelle du système Jupiter-Soleil, puis ont comparé les paramètres obtenus avec des objets de taille similaire, mais nés dans le système solaire. Il s’est avéré que la meilleure façon de distinguer les populations était par la différence de leurs inclinaisons orbitales par rapport au plan du système.

Un résultat important de l’étude a été une liste de 4 candidats pour l’origine extramarine, à savoir 2018 TL6, 2017 SV13, 2011 SP25 et 2017 RR2. En outre, les astronomes ont remis en question la conclusion selon laquelle l’astroïde (514107) 2015 BZ509 est interstellaire. Son orbite correspond généralement à la population capturée, mais ses paramètres sont encore dans une zone de probabilité relativement faible.


Image de l’objet interstellaire Oumuamua. Crédit: ESO/K. Meech

Il existe une forte motivation scientifique pour rechercher des objets interstellaires. Elle est déterminée par la possibilité d’acquérir une compréhension plus approfondie des lois générales de la formation des systèmes planétaires, ainsi que par la perspective de découvrir des signes de vie provenant d’autres systèmes stellaires.

« Leur surveillance, ainsi que d’éventuelles missions d’atterrissage à leur surface permettront de détecter (ou non) des signes de vie en dehors du système solaire sans qu’il soit nécessaire d’envoyer des sondes interstellaires », concluent les auteurs de l’étude.

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