« Hubble a découvert un astéroïde double 288P unique en son genre

Par: Marcel Fabre | 2020-04-12

La compréhension de l’origine et de l’évolution des astéroïdes qui montrent une activité cométaire est un élément clé pour comprendre la formation du système solaire tout entier.

Avec le télescope spatial Hubble, un groupe d’astronomes a observé les caractéristiques intrigantes d’un type d’objet inhabituel dans la ceinture d’astéroïdes entre Mars et Jupiter: deux astéroïdes tournant l’un autour de l’autre avec des fonctions de comète, dont une coquille brillante et une longue queue. C’est le premier astéroïde binaire connu, également classé comme une comète. L’étude est présentée dans la revue Nature.

En septembre 2016, peu avant que l’astéroïde 288P n’effectue son approche la plus proche du Soleil, il était suffisamment proche de la Terre pour que les astronomes l’étudient en détail avec le Hubble.


Double astéroïde 288P, présenté par l’artiste. Le crédit: ESA/Hubble, L. Calçada

Les images 288P ont montré qu’il ne s’agit pas d’un objet unique, mais de deux astéroïdes de masse et de taille presque égales, tournant l’un autour de l’autre à une distance d’environ 100 kilomètres. Cette découverte était en soi une découverte importante: puisqu’ils tournent les uns autour des autres, leur masse peut être mesurée.

Mais les observations ont également montré une activité dans le système binaire. « Nous avons trouvé de forts signes de sublimation de la glace d’eau due à l’augmentation du chauffage solaire », explique Jessica Agarwal, de l’Institut Max Planck pour la recherche sur le système solaire en Allemagne, chef d’équipe et auteur principal de l’étude. Cela fait du 288P le premier double astéroïde connu qui est également classé comme une comète de la ceinture principale.

La compréhension de l’origine et de l’évolution des astéroïdes qui montrent une activité cométaire est un élément clé pour comprendre la formation du système solaire tout entier. Parmi les questions qui peuvent aider à résoudre de tels objets figure la façon dont l’eau est apparue sur Terre. Comme seuls quelques objets de ce type sont connus, le 288P est un système extrêmement important pour la recherche future.

Les caractéristiques du système 288P (large séparation de deux composantes de taille presque égale, forte excentricité et activité des comètes) le rendent également unique parmi les paires d’astéroïdes du système solaire.

L’équipe a conclu que le 288P n’existe en tant que système double que depuis environ 5000 ans. Jessica Agarwal élabore un scénario de formation: « Le plus probable est une rupture due à une rotation rapide. Les deux fragments pourraient alors être éloignés l’un de l’autre par des couples de sublimation ».

Le fait que le 288P soit si différent de tous les autres astéroïdes binaires connus soulève certaines questions quant à savoir si c’est une coïncidence qu’il représente des propriétés aussi uniques. Comme la recherche du 288P dépendait de la chance, il est probable qu’il restera longtemps le seul exemple de ce genre. « Nous avons besoin de plus de travail théorique et d’observation et de plus d’objets comme le 288P pour trouver la réponse à cette question », a conclu Jessica Agarwal.

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