L’astéroïde Itokawa était étonnamment riche en eau

Par: Marcel Fabre | 2020-04-04

Des roches cosmiques similaires qui ont bombardé la Terre au début de son histoire auraient pu livrer jusqu’à la moitié de l’eau des océans qu’elle contient aujourd’hui.

Une analyse de cinq fragments de l’astéroïde Itokawa livrés à la Terre par la mission JAXA « Hayabusa » en 2010 a montré la présence de grandes quantités d’eau dans deux d’entre eux. Cela indique, selon les auteurs de l’étude, que des roches spatiales similaires qui ont bombardé notre planète au début de son histoire auraient pu livrer jusqu’à la moitié de l’eau océanique qu’elle contient aujourd’hui. Les résultats sont présentés dans la revue Science Advances

« Jusqu’à ce que nous le suggérions, personne ne pensait à chercher de l’eau dans les tessons d’Itokawa, et nous sommes honorés que l’agence spatiale japonaise ait partagé cinq de ses particules. Au final, nous avons constaté que les échantillons étaient enrichis en eau par rapport à la moyenne des objets du système solaire interne », explique Cillian Jin, auteur principal de l’étude à l’université de l’Arizona (États-Unis).


L’astéroïde Itokawa. Crédit: JAXA

L’astéroïde Itokawa, qui ressemble à des cacahuètes par sa forme, mesure environ 535 mètres de long et 210 à 300 mètres de large. Il fait une révolution autour du Soleil en 18 mois terrestres à une distance moyenne de 1,3 unité astronomique, tout en traversant l’orbite de la Terre et en quittant l’orbite de Mars.

Sur la base des observations d’Itokawa dans les télescopes terrestres, les planétologues l’ont classé dans la classe spectrale S, qui relie l’objet aux météorites rocheuses, que l’on croit être des fragments d’astéroïdes de ce type.

« Les astéroïdes de type S sont parmi les objets les plus courants de la ceinture d’astéroïdes. On pense qu’ils sont nés à une distance de 1/3 à 3 unités astronomiques du Soleil. Et malgré le fait qu’ils ne sont généralement pas de grande taille, ils ont quand même réussi à économiser l’eau et les autres éléments volatils qui y sont inclus pendant leur formation », a expliqué Maitre Bose, co-auteur de l’étude de l’Université de l’Arizona.


Deux fragments de l’astéroïde Itokawa dans lesquels des traces d’eau ont été trouvées. Chacun d’eux est deux fois plus fin qu’un cheveu humain. Z. Jin et M. Bose/USA/JAXA

Aujourd’hui, les astronomes pensent qu’Itokawa est le vestige d’un corps parent d’un diamètre d’au moins 19 kilomètres, qui a subi au cours de son histoire plusieurs coups, dont l’un est devenu destructeur. L’événement a divisé l’astéroïde primaire en plusieurs fragments, dont deux ont finalement fusionné en un seul objet il y a environ 8 millions d’années.

« Les échantillons apportés sur Terre ont été recueillis à la surface d’Itokawa, mais nous ne savons pas avec certitude où ces grains ont été scellés dans le corps parent d’origine, mais nous pensons qu’ils ont été enterrés à plus de 100 mètres de profondeur. Et malgré la dévastation catastrophique et le fait que les grains de l’échantillon ont été exposés aux radiations et aux micrométéorites à la surface d’Itokawa, les minéraux montrent toujours la présence d’eau qui ne s’est pas échappée dans l’espace », a ajouté Qilyain Jin.


Représentation artistique du bombardement de la jeune Terre par des astéroïdes, qui ont peut-être apporté tous les ingrédients nécessaires à l’émergence de la vie. Crédit: NASA

Pour les planètes et les chimistes de l’espace qui brossent un tableau de la formation du système solaire, les astéroïdes sont une ressource précieuse, car ce sont des éléments constitutifs inutilisés des planètes qui stockent des matières premières.

« Les missions de retour d’échantillons d’astéroïdes sont obligatoires si nous voulons vraiment approfondir nos connaissances sur les objets planétaires. L’un d’eux à Itokawa nous a beaucoup appris sur les éléments volatils présents dans les corps qui ont contribué à la formation de la Terre. Et il est tout à fait possible qu’un tel mécanisme d’acheminement de l’eau vers les planètes soit commun aux systèmes d’autres étoiles », a conclu Maitre Bose.

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