L’observatoire d’Arecibo a reçu des photos de l’astéroïde Faeton

Par: Marcel Fabre | 2020-04-13

L’observatoire d’Arecibo est le plus puissant système de radar astronomique sur Terre.

Après des mois d’arrêt dû à l’ouragan Maria, qui a frappé l’île de Porto Rico, le radar planétaire de l’observatoire d’Arecibo est revenu à la normale, fournissant l’image à la plus haute résolution (75 mètres par pixel) de l’astéroïde proche de la Terre 3200 Phaethon. Les images radar montrent que l’astéroïde a une forme sphéroïdale (presque sphérique) et présente une concavité importante de plusieurs centaines de mètres près de l’équateur, ainsi qu’une caractéristique circulaire sombre notable près de l’un des pôles.


Images radar d’un astéroïde de 3200 Phaethon. Crédit: Observatoire d’Arecibo/NA

L’astéroïde 3200 Phaethon a été détecté le 11 octobre 1983 par le satellite astronomique infrarouge IRAS de la NASA. Les observations de Phaethon ont été effectuées à Arecibo du 15 au 19 octobre 2017 à l’aide d’un système de radar planétaire. Au moment de l’approche la plus proche de la Terre, le 16 décembre, l’astéroïde se trouvait à une distance d’environ 10,3 millions de kilomètres, soit environ 27 fois la distance de Terre à la Lune.

« Les observations de New Phaethon montrent qu’il ressemble en forme à l’astéroïde Bennu qui était la cible du vaisseau spatial NASA « OSIRIS-REx », mais 1000 fois plus grand. Un élément sombre peut être un cratère ou une autre dépression topographique qui ne réfléchit pas le faisceau radar vers la Terre », explique Patrick Taylor, scientifique et chef de l’équipe de radar planétaire à l’Observatoire d’Arecibo.


Animation de la rotation des astéroïdes de 3200 Phaethon. Crédit: Observatoire d’Arecibo/NASA/NSF

Les images radar d’Arecibo montrent que Phaethon a un diamètre d’environ 6 kilomètres, ce qui est environ 1 kilomètre de plus que les estimations précédentes. Phaethon est considéré comme le deuxième plus grand astéroïde proche de la Terre potentiellement dangereux. Le radar est une méthode puissante pour étudier la taille, la forme, la rotation, les caractéristiques de surface des astéroïdes et pour déterminer plus précisément leur trajectoire orbitale lorsqu’ils se déplacent relativement près de la Terre. « Arecibo est un atout mondial important qui est crucial pour la défense de la planète en raison de ses capacités uniques », a déclaré Joan Schmeltz, directeur adjoint de l’observatoire.

L’observatoire d’Arecibo est le plus puissant système de radar astronomique sur Terre. Le 20 septembre 2017, le télescope a subi des dommages structurels mineurs dus à « Mary », le pire ouragan depuis 1928. Quelques jours après la tempête, l’observatoire a partiellement repris ses observations radioastronomiques. L’équipement radar, nécessitant une forte puissance, a repris son fonctionnement début décembre.

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