La NASA a photographié un astéroïde potentiellement dangereux de la taille d’un kilomètre et demi

Par: Marcel Fabre | 2020-04-05

L’envergure actuelle de l’astéroïde en 2003 était la plus proche de celle de SD220 depuis plus de 400 ans, et ce record ne sera pas battu avant 2070.

En utilisant les radiotélescopes des observatoires de Green Bank et d’Arecibo, ainsi que le complexe d’antennes de la NASA « Goldstone Deep Space Communications », les astronomes ont reçu une image d’un astéroïde proche de la Terre potentiellement dangereux, le SD220 2003, qui a volé le 22 décembre 2018 à une distance de 2,83 millions de kilomètres de notre planète. Des images radar détaillées ont permis de tirer des conclusions sur sa forme, sa rotation et de déterminer plus précisément l’orbite de l’objet.

« Aujourd’hui, les images des radiotélescopes atteignent un niveau de détail sans précédent. Le signe le plus visible sur la surface du SD220 de 2003 est la projection qui semble envelopper partiellement l’astéroïde à une extrémité. Il s’élève à environ 100 mètres au-dessus du terrain environnant. En outre, les données montrent de nombreuses taches brillantes qui sont des réflexions de petits blocs et un groupe de formations rondes sombres qui peuvent être des cratères », explique Lance Benner du Jet Propulsion Laboratory de la NASA, qui a dirigé les observations.


Trois images radar de l’astéroïde géocroiseur SD220 de 2003 ont été acquises du 15 au 17 décembre en coordonnant les observations de l’antenne de 70 mètres du complexe de communication « Goldstone Deep Space » de la NASA et du télescope de 100 mètres « Green Bank ». Crédit: NASA/JPL-Caltech/GSSR/NSF/GBO

Les astronomes notent que les données ont confirmé les conclusions tirées des observations précédentes: l’astéroïde a une taille d’au moins 1,6 kilomètres et a une période de rotation extrêmement lente d’environ 12 jours terrestres.

« Grâce à notre connaissance du ralenti du SD220 de 2003, nous avons pu planifier la collecte d’une excellente séquence d’images radar à l’aide des plus grands radiotélescopes à antenne unique du pays. Les nouveaux détails qui sont maintenant à notre disposition nous permettront de reconstruire sa forme ainsi que de comprendre comment ces petits corps se sont formés et ont évolué au fil du temps », a ajouté Patrick Taylor, membre de l’équipe d’observation.

L’envergure actuelle de l’astéroïde en 2003 était la plus proche de celle de SD220 depuis plus de 400 ans, et ce record ne sera pas battu avant 2070. En raison de sa taille et de son orbite proche de la Terre, il est classé comme « potentiellement dangereux », mais la NASA estime que dans un avenir proche, il ne constitue pas une menace pour notre planète.

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