La vie sur la jeune Vénus était-elle belle?

Par: René Leclerc | 2020-02-16

Ce n’est pas pour rien que Vénus a été surnommée la « jumelle maléfique de la terre »: chaude, déshydratée, couverte de nuages toxiques. Mais il y a seulement un ou deux milliards d’années, deux sœurs se ressemblaient peut-être davantage.

Vénus a été surnommée la « jumelle maléfique de la terre » pour une raison: chaude, déshydratée, couverte de nuages toxiques. Mais il y a seulement un ou deux milliards d’années, deux sœurs se ressemblaient peut-être davantage. De nouvelles simulations informatiques suggèrent que la première Vénus était très similaire à notre planète d’origine et pourrait même être habitable.

« Un des plus grands mystères de Vénus, comment se fait-il qu’elle soit si différente de la Terre. C’est encore plus intéressant quand on considère la possibilité que Vénus et la Terre étaient très similaires au début de la vie sur Terre », déclare David Greenspoon de l’Institut américain de planétologie à Tucson, en Arizona.

Greenspoon et ses collègues n’ont pas été les premiers à suggérer que Vénus était autrefois en état de vivre. Elle est similaire à la Terre en taille et en densité, et on ne peut ignorer le fait que deux planètes se sont formées à proximité l’une de l’autre, ce qui suggère qu’elles étaient faites de matériaux similaires. Vénus possède également un nombre inhabituellement élevé d’atomes de deutérium et d’hydrogène, signe qu’elle possédait autrefois une quantité importante d’eau qui a mystérieusement disparu avec le temps.


Une représentation artistique du climat de la Vénus moderne. Crédit: Deviantart/Tr1umph

Pour simuler la première Vénus, les chercheurs se sont tournés vers le modèle des conditions environnementales utilisé pour étudier le changement climatique sur Terre. Ils ont créé quatre scénarios qui diffèrent légèrement dans les détails, comme la quantité d’énergie reçue du Soleil, ou la durée du jour vénusien. Là où les informations sur le climat de Vénus étaient rares, l’équipe a comblé les lacunes avec des hypothèses raisonnables. Ils ont également ajouté un océan peu profond (10 % du volume des océans de la Terre), couvrant environ 60 % de la surface de la planète.

En examinant le développement de chaque version au fil du temps, les chercheurs ont suggéré que la planète pourrait ressembler à une Terre primitive et être habitable pendant une période importante. Le plus prometteur des quatre scénarios était un modèle avec des températures modérées, une nébulosité dense et peu de neige.

La vie aurait-elle pu apparaître sur la première Vénus? Si ce n’est pas le cas, ce sont les océans et les volcans qui ont bouilli et changé radicalement le paysage il y a environ 715 millions d’années. Mais l’équipe n’a pas pour autant exclu la possibilité d’une vie dans les temps anciens sur la deuxième planète du système solaire.

« Les deux planètes ont probablement bénéficié d’océans d’eau chaude combinés à des rivages rocheux et à des molécules organiques qui ont subi une évolution chimique dans ces océans. Telles que nous les comprenons, ce sont les conditions requises aujourd’hui pour les théories sur l’origine de la vie », déclare David Greenspoon.

Pour renforcer ces conclusions, les futures missions sur Vénus devraient se concentrer sur les preuves de l’érosion de l’eau qui permettraient de mettre en évidence les océans dans le passé. De tels signes ont déjà été trouvés sur Mars. La NASA étudie actuellement deux projets potentiels pour étudier Vénus, bien qu’aucun n’ait encore été approuvé.

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