La zone de Cthulhu Regio et Haron a pu se former à partir d’un seul coup

Par: Marcel Fabre | 2020-11-30

Une équipe conjointe de chercheurs a trouvé des preuves que la marque rouge distinctive de Pluton a été créée après une collision massive avec une comète ou un autre objet.

Une équipe conjointe de chercheurs de plusieurs instituts japonais a trouvé des preuves que la marque rouge distinctive de Pluton provenait d’une collision massive avec une comète ou un autre objet. Dans un article publié dans Nature Astronomy, les scientifiques ont décrit en détail les expériences qui ont montré que le flou rouge s’est formé à partir de mares qui se sont développées à la surface d’une planète naine après la collision.

Depuis que la sonde New Horizons a visité Pluton à l’été 2015, les explorateurs spatiaux se sont intéressés à la nature de la très sombre tache rougeâtre (appelée plus tard Cthulhu Regio). Certains ont suggéré qu’il était causé par l’impact, et que la matière rouge était les restes d’un autre objet. Mais des recherches ultérieures ont révélé des lacunes dans cette théorie. Dans un nouvel article, les scientifiques ont supposé que si un objet tel qu’une comète frappait Pluton, il contenait probablement des composés organiques dans sa composition. Une puissante collision, pensaient-ils, formerait des mares de liquide. Progressivement, à cause des composés organiques, le liquide se refroidissait en une roche rouge foncé.


Carte de la Cthulhu Regio. Crédit: NASA

Pour tester la théorie, les chercheurs ont mené des expériences dans lesquelles ils ont chauffé des mélanges de différentes matières organiques pendant des heures, puis les ont laissés refroidir pour voir s’ils pouvaient ressembler à la matière vue sur Pluton. L’équipe rapporte que certains des mélanges (après avoir été chauffés pendant plus de 1000 heures à une température de 50°C ou plus) ressemblent à des images d’un point rouge sur Pluton.

Les scientifiques ont ensuite utilisé les conclusions des expériences pour créer des modèles informatiques. Ils ont constaté que cette collision était possible. Et si elle était assez puissante pour laisser la quantité de matière trouvée à la surface de Pluton, et fournir la pente actuelle d’une planète naine, elle pourrait aussi générer la lune de Pluton Haron. Les chercheurs suggèrent également que des collisions similaires se produisant dans tout le système solaire pourraient expliquer le changement de couleur trouvé sur les grands corps de la ceinture de Kuiper.

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