Le chasseur d’astéroïdes de la NASA a tiré le premier coup de sa cible et a commencé à se rapprocher

Par: Marcel Fabre | 2020-04-07

En s’approchant de l’astéroïde, le vaisseau spatial utilisera ses outils scientifiques pour recueillir des informations sur Benn, son environnement et pour préparer son arrivée.

Après près de deux ans de voyage, le vaisseau spatial de recherche sur les astéroïdes Bennu OSIRIS-REx de la NASA a vu et photographié sa cible pour la première fois et a entamé la phase finale de son approche.

OSIRIS-REx est la première mission de la NASA à se rendre sur un astéroïde proche de la Terre pour étudier et collecter des échantillons de sol à sa surface en vue de son retour sur Terre. Depuis son lancement, le vaisseau spatial a parcouru environ 1,8 milliard de kilomètres et devrait atteindre Benno le 3 décembre 2018.

« Maintenant qu’OSIRIS-REx est assez proche pour observer Benna, nous allons obtenir beaucoup d’informations sur lui au cours des prochains mois qui nous renseigneront sur la taille, la forme, les caractéristiques de la surface et l’environnement de l’astéroïde. Après tant d’efforts de planification de mission, j’ai hâte d’apprendre le mystère que Benna cache », a déclaré Dante Loretta, chercheur en chef de la mission à l’université de l’Arizona, aux États-Unis.


Photo de l’astéroïde Bennu, reçu le 17 août 2018 par la caméra PolyCam du vaisseau spatial OSIRIS-REx à une distance de 2,2 millions de kilomètres. Crédit: NASA/Goddard/Université de l’Arizona

En s’approchant de l’astéroïde, le vaisseau spatial utilisera ses outils scientifiques pour recueillir des informations sur Benn, son environnement et pour préparer son arrivée. La charge utile scientifique d’OSIRIS-REx comprend un kit de caméra OCAMS (PolyCam, MapCam et SamCam), le spectromètre imageur thermique OTES, le spectromètre visuel et infrarouge OVIRS, l’altimètre laser OLA et le spectromètre à rayons X REXIS.

À partir du 1er octobre, le vaisseau spatial effectuera une série de quatre manœuvres qui ralentiront OSIRIS-REx pour synchroniser son mouvement avec l’orbite de Bennu autour du Soleil. À la mi-novembre, les scientifiques prévoient d’obtenir les premières données sur les caractéristiques de surface de l’astéroïde.

Au cours du premier mois suivant son arrivée, le chasseur d’astéroïdes effectuera une série de vols au-dessus des pôles Nord et Sud, ainsi que de l’équateur de Bennu, à une altitude de 7 à 19 kilomètres. Les manœuvres permettront de mesurer pour la première fois directement la masse de l’astéroïde et de fournir des images détaillées de sa surface.

« La faible gravité de Bennu représente un défi unique. Avec un diamètre de seulement 500 mètres, cet astéroïde sera le plus petit objet autour duquel le vaisseau spatial aura jamais tourné », a déclaré Richard Burns, chef de projet au James Martin Space Flight Center de la NASA. Centre de vol spatial Goddard.

L’engin spatial effectuera une étude à grande échelle de l’astéroïde avant que l’équipe de la mission n’identifie deux sites possibles pour obtenir un échantillon. Une étude détaillée de ces sites permettra d’en sélectionner un pour un échantillonnage début juillet 2020, après quoi la sonde commencera son voyage de retour sur Terre et larguera la capsule de particules Bennu pour atterrir dans le désert de l’Utah en septembre 2023.

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