Le passé mystérieux de l’un des astéroïdes les plus « potentiellement dangereux » est révélé

Par: Marcel Fabre | 2020-04-10

L’astéroïde Tautatis a été découvert pour la première fois en 1934, puis les astronomes l’ont « perdu de vue » pendant près de 55 ans, jusqu’à ce qu’il soit à nouveau vu par l’astronome français Christian Pollas.

L’astéroïde Tautatis, une menace potentielle pour la Terre, pourrait avoir été formé par la fusion de deux corps plus petits causés par la gravité de notre planète, affirment les scientifiques dans un article publié dans le journal Monthly Notices of the Royal Astronomical Society

« Une roche spatiale d’une longueur d’environ 4750 mètres et d’une largeur de 1850 mètres est l’un des plus grands objets géocroiseurs « potentiellement dangereux ». Sa patrie est la ceinture d’astéroïdes principale, où elle est exposée aux effets gravitationnels de Jupiter », explique Ji Jianghuai, un participant à la recherche de l’Académie des sciences chinoise.


Image radar de l’astéroïde Tautatis. Crédit: NASA/JPL-Caltech

L’astéroïde Tautatis a été découvert pour la première fois en 1934, puis les astronomes l’ont « perdu de vue » pendant près de 55 ans, jusqu’à ce qu’il soit à nouveau vu par l’astronome français Christian Pollas.

Jusqu’en 2012, l’astéroïde était en orbite, ce qui le rapprochait progressivement de la Terre tous les quatre ans, lui permettant d’être suivi de près par les télescopes. Mais après 2012, la gravité de Jupiter et d’autres planètes a changé de cap, et selon des calculs récents, la prochaine approche relativement proche de notre planète (2,97 millions de kilomètres), il ne fera pas avant 2069.

Les premières images à haute résolution de l’astéroïde Tautatis, qui ont permis de faire quelques hypothèses sur sa nature, ont été obtenues par la sonde chinoise « Change-2″, conçue pour étudier la Lune. Après avoir terminé sa mission principale le 13 octobre 2012, la station interplanétaire est passée à une distance de 770 mètres de Tautatis à une vitesse relative de 10,73 kilomètres par seconde. La réunion a eu lieu à une distance d’environ 7 millions de kilomètres de la Terre.

Les images ont permis aux chercheurs d’étudier les caractéristiques topographiques de l’astéroïde et d’établir qu’il se compose de deux parties: une petite « tête » et un grand « corps ». Ce formulaire a intrigué les scientifiques.


Photographie de l’astéroïde Tautatis prise par la sonde chinoise Change-2. Crédit: CNSA

Dans ce nouveau travail, une équipe internationale de chercheurs a effectué un certain nombre de simulations, suggérant que l’astéroïde Tautatis était à l’origine un système de deux corps tournant autour d’un centre de masse commun.

« Nos simulations ont montré que lorsqu’ils s’approchaient de la Terre, la gravité affectait les orbites du grand astéroïde primaire et de sa petite lune, les faisant entrer en collision à faible vitesse et formant la structure unifiée actuelle », a déclaré Ji Jianghuai.

L’équipe a également étudié en détail les caractéristiques géologiques de Tautatis, montrant que les cratères d’impact à sa surface pourraient être vieux de 1,6 milliard d’années, et a clarifié les caractéristiques de l’astéroïde et évalué la possibilité de sa collision avec la Terre.

« Bien que la Tautatis ait une structure assez lâche, sa lente rotation la rend peu susceptible de s’effondrer, même si elle tombe sous l’influence gravitationnelle des planètes. Quant à la menace, dans un avenir proche, une collision avec la Terre est très peu probable », – a expliqué Ji Jianghuai.


Mouvement de l’astéroïde Tautatis dans le ciel le 8 décembre 2012. Crédit: BTE999

Des observations récentes montrent qu’environ 14 % des astéroïdes doubles proches de la Terre de plus de 200 mètres de diamètre ont une structure semblable à celle de la Tautise. Leur étude est donc importante pour comprendre l’évolution des astéroïdes doubles proches de la Terre et pour décider comment protéger la Terre contre leurs effets.

« Pour faire face à la menace potentielle des objets proches de la Terre, nous avons besoin de télescopes terrestres pour construire un système de surveillance, de suivi et d’alerte, ainsi que de sondes spatiales pour mener des recherches approfondies et renvoyer des échantillons d’astéroïdes sur Terre afin de révéler leurs caractéristiques physiques, leur structure interne et leur composition », a conclu Ji Jianghuai.

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