Le prochain objectif de Nouveaux Horizons est de présenter la première surprise

Par: Marcel Fabre | 2020-04-07

L’observation des paillettes de l’objet n’a pas révélé de variations, ce qui est extrêmement inhabituel.

Alors que l’objet MU69 Kuiper Belt 2014, également connu sous le nom d’Ultima Thule, s’approche de la veille du Nouvel An, le vaisseau spatial New Horizons de la NASA prend des photos et mesure la luminosité de sa cible, ce qui a déjà généré le premier mystère de la mission.

En 2017, les scientifiques ont découvert qu’Ultima Thule n’a pas une forme sphérique, mais une forme légèrement allongée, ou peut-être même qu’elle représente deux objets. Cependant, les observations faites au cours des trois derniers mois avec une caméra LORRI à bord du « Nouvel Horizon » n’ont pas révélé de changements périodiques de sa luminosité, ce qui mériterait d’être attendu, compte tenu des paramètres physiques attendus de 2014 MU69.

« C’est vraiment un mystère. Je l’appelle le premier puzzle Ultima Thule. Pourquoi présente-t-elle des variations de luminosité si infimes que nous ne pouvons même pas les détecter? Je m’attendais à ce que les images détaillées du survol nous réservent beaucoup de surprises, mais je ne pensais pas que cela commencerait si tôt », déclare Alan Stern, chercheur en chef de la mission à l’Institut de recherche du Sud-Ouest.


Rencontre « Nouveaux horizons » avec MU69 dans la performance de l’artiste. Crédit: NASA

Qu’est-ce qui pourrait expliquer le comportement d’Ultima Thule? L’équipe de la mission a quelques idées. Tout d’abord, le pôle de rotation de l’objet peut être pointé directement sur l’engin spatial. Cette explication est tout à fait naturelle, mais elle nécessite un concours de circonstances particulier et une orientation spécifique de l’astéroïde transneptune.

« Une autre explication est que l’objet peut être entouré d’un nuage de poussière qui cache sa courbe d’éclat, tout comme une comète comateuse lisse souvent la lumière réfléchie par son noyau. Cette idée est tout à fait plausible, mais elle nécessite une source de chaleur et la MU69 de 2014 est trop éloignée du soleil », a déclaré Mark Showalter, membre de l’équipe de mission de l’Institut SETI.


Le cliché de l’environnement MU69 de 2014 a été obtenu en combinant des centaines de photos prises par l’appareil photo LORRI d’août à décembre 2018. Les deux cercles indiquent la distance optimale et « de réserve » par rapport à l’objet au moment du vol. Crédit: NASA/Johns Hopkins Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Enfin, un troisième scénario, encore plus étrange, suggère que l’objet pourrait être entouré de nombreuses petites lunes qui tombent. Comme chacun d’entre eux reflète la lumière elle-même, ils peuvent créer ensemble une superposition mixte de la courbe d’éclat d’Ultima Thule, cachant ainsi le vrai de la caméra New Horizons. Alors, quelle est la réponse?

« Il est difficile de dire laquelle de ces idées est la bonne. Peut-être verrons-nous quelque chose que nous ne pensions même pas voir. Quoi qu’il en soit, nous allons bientôt découvrir le fond de cette énigme. Les « Nouveaux Horizons » arriveront à Ultima Thule le 1er janvier et commenceront immédiatement à recevoir des images de l’objet, et le premier d’entre eux « volera » vers la Terre en un jour. Restez avec nous! » – a conclu Alan Stern.

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