Le SpaceShipTwo de Virgin Galactic effectue son deuxième vol d’essai

Par: Daniel Renard | 2020-11-27

Elevé par deux pilotes d’essai, la fusée Virgin Galactic SpaceShipTwo a établi un nouveau record d’altitude et de vitesse pour son programme d’essai mardi lors d’un vol au-dessus du désert de Mojave en Californie.

Le mardi 29 mai 2018, le vol d’essai a rapproché Virgin Galactic de la possibilité d’emmener des passagers sur de courts vols suborbitaux après de nombreux retards dans le programme financé par le secteur privé, notamment un accident en 2014 qui a tué un pilote d’essai, blessé un autre et détruit le premier SpaceShipTwo.

Élevé sous un jet appelé VMS Eve de Mojave Air and Spaceport à Mojave, en Californie, le VSS Unity SpaceShipTwo a été largué de son avion mère et propulsé par son moteur-fusée hybride.

Brûlant un mélange de carburant solide à base de caoutchouc – HTPB – et d’oxyde nitrique, le VSS Unity a lancé son moteur-fusée pendant 31 secondes et les pilotes ont dirigé le navire dans une montée raide. Selon Virgin Galactic, la fusée a atteint une vitesse maximale de Mach 1,9 et une altitude maximale d’environ 34900 mètres.

Les pilotes ont dirigé le VSS Unity vers la Terre, activant le mécanisme de « plumage » pour relever son double volet de queue, aidant ainsi à orienter et à ralentir le vaisseau pendant la descente. Les pilotes ont ensuite reconfiguré le navire pour l’atterrissage, ont déployé son train d’atterrissage, puis ont touché la piste à Mojave Air pour terminer le vol.

Le vol d’essai militaire était le deuxième pour le VSS Unity après le test du 5 avril, qui montrait alors une vitesse de pointe de Mach 1,87 et une hauteur d’environ 25700 mètres.

Les ingénieurs, après un vol d’essai mardi, ont amélioré leur compréhension des caractéristiques et du comportement du système de contrôle supersonique en utilisant le VSS Unity, volant dans une configuration plus proche de celle qui sera utilisée sur les vols commerciaux de passagers, a déclaré Virgin Galactic dans un communiqué.

Selon la compagnie, le personnel au sol a ajouté des sièges passagers et des équipements connexes pour le deuxième vol d’essai du VSS Unity, en déplaçant son centre de gravité vers l’arrière.

Lors d’un vol commercial typique, deux pilotes commandent le SpaceShipTwo, avec six passagers assis derrière eux.

Dans une interview avec le fondateur de Virgin Galactic, Richard Branson a déclaré qu’environ deux ou trois vols d’essai du SpaceShipTwo sont prévus avant que le vaisseau n’apparaisse dans l’espace.

« C’était merveilleux de voir notre magnifique vaisseau spatial dans les airs et de partager ce moment de joie avec la brillante équipe qui conduit progressivement l’entreprise dans l’espace »,

- a déclaré Branson dans sa déclaration.

Branson a passé en revue le vol de mardi pour Mojave et il prévoit d’être l’un des premiers à piloter le SpaceShipTwo lorsque les vols commerciaux commenceront.

Virgin Galactic doit faire face à la rude concurrence de Blue Origin, propriété du milliardaire Jeff Bezos, pour devenir la première société à lancer une activité commerciale dans le tourisme spatial. Contrairement à l’avion-fusée SpaceShipTwo de la Virgin Galactic, la nouvelle fusée New Shepard d’origine bleue décolle de la plateforme de lancement et contient une capsule d’équipage qui descend sur Terre sous un parachute.

Alors que Virgin Galactic affirme que des centaines de personnes ont signé pour SpaceShipTwo, Blue Origin n’a pas commencé à vendre des billets pour sa navette spatiale et n’a pas précisé le prix du siège.

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