Les astronomes découvrent les origines mystérieuses des astéroïdes et des météorites

Par: Marcel Fabre | 2020-04-09

Les données obtenues ont montré que le type d’orbite de l’astéroïde dépend de sa taille, ce qui, selon les scientifiques, peut expliquer les différences de composition des météorites trouvées sur Terre.

Au moins 85 % des 200 000 astéroïdes vivant près de l’orbite de Mars étaient autrefois des éléments constitutifs de cinq ou six petites planètes qui ont ensuite été détruites lors de collisions. Les résultats sont présentés dans le journal Nature Astronomy

« La découverte est importante pour comprendre la composition de notre planète et fournit également des indices sur l’évolution des astéroïdes et des matériaux qui les composent. Elle peut également jouer un rôle clé dans la protection de l’humanité contre les principales météorites, car si l’une d’entre elles met un jour le pied sur une trajectoire de collision avec la Terre et que nous voulons en changer, nous devons comprendre de quoi elle est faite », déclare Stanley Dermott, auteur principal de l’étude à l’université de Floride (États-Unis).


Une représentation artistique d’une des collisions, qui a conduit à la formation de petits astéroïdes. Crédit: Don Davis

La ceinture d’astéroïdes est une zone du système solaire située entre les orbites de Mars et de Jupiter. Il abrite une variété d’objets de toutes tailles, la plupart de forme irrégulière, appelés astéroïdes ou petites planètes. La masse totale de la ceinture principale représente environ 4 % de la masse de la Lune, et plus de la moitié de celle-ci est concentrée dans les quatre plus grands objets: Ceres, Vesta, Pallada et Gigey. Mais la plupart des astéroïdes, qui sont plusieurs millions, sont beaucoup plus petits, jusqu’à quelques dizaines de mètres.

Dans son travail, l’équipe de Stanley Dermott a analysé le mouvement des corps spatiaux dans la ceinture d’astéroïdes principale dite intérieure, une région de l’espace située à une distance de 2,1 à 2,5 unités astronomiques du Soleil. Les données obtenues ont montré que le type d’orbite d’un astéroïde dépend de sa taille, ce qui, selon les scientifiques, peut expliquer la différence de composition des météorites trouvées sur Terre, car elle dépend de l’évolution des objets à partir desquels elles sont apparues il y a plus de 4 milliards d’années.


L’illustration montre l’évolution des populations d’astéroïdes. Crédit: LPI/CLSE/David A. Kring

« Je ne serais pas surpris si nous finissions par remonter l’origine de tous les astéroïdes de la ceinture principale, et pas seulement dans sa partie intérieure, à un petit nombre d’ancêtres. La compréhension de l’histoire de l’évolution des corps qui ont formé le premier système solaire permet aux théoriciens de répondre plus facilement aux questions sur les lieux où se sont formées des exoplanètes comme la Terre. Mais nous devons avant tout comprendre les processus qui ont conduit à la naissance de notre propre planète », a conclu Stanley Dermott.

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