Les exoplanètes les plus courants sur les orbites extérieures étaient « Neptune »

Par: René Leclerc | 2020-02-16

Dans cette étude, les scientifiques ont analysé environ 3300 événements de microlentilles.

Une nouvelle analyse statistique des exoplanètes trouvées par microlentilles gravitationnelles suggère que les mondes similaires en masse à Neptune sont le type de planètes le plus commun dans les systèmes d’étoiles lointaines. L’étude fournit pour la première fois des informations sur les mondes de glace qui attendent d’être découverts à grande distance de leurs étoiles mères, où les scientifiques soupçonnent que les planètes se forment plus efficacement.

« Nous avons trouvé le juste milieu évident dans la taille des planètes froides. Contrairement à certaines prédictions, parmi les exoplanètes déjà découvertes, le groupe le plus important est similaire en masse à Neptune, et nous ne nous attendons pas à ce qu’il augmente parmi les mondes plus petits. Nous avons conclu que les Neptunes sur les orbites extérieures ont environ 10 fois plus de chances de se produire que Jupiter dans des positions proches de l’orbite de Jupiter », a déclaré Daisuke Suzuki, auteur principal de l’étude du Space Flight Center de la NASA.

Environ 50 planètes ont été découvertes grâce à la méthode de microlentilles. Le problème est que l’alignement nécessaire entre les étoiles est très rare et se produit de manière aléatoire, et les astronomes doivent contrôler des millions de luminaires sur un événement donné.


Le graphique montre 4769 exoplanètes et candidats aux planètes en fonction de leur masse et de leur distance relative par rapport à la ligne de neige, points où l’eau et d’autres matières gèlent et deviennent dures (ligne verticale). La microlentille gravitationnelle est particulièrement sensible aux planètes dans cette région. Les planètes sont ombrées par des techniques de détection. Les masses des planètes candidates non confirmées de la mission « Kepler » de la NASA ont été calculées en fonction de leur taille. À titre de comparaison, le graphique montre également les planètes de notre système solaire. Crédits: Centre de vol spatial Goddard de la NASA

Cependant, la micro-licence a un grand potentiel. Il peut détecter des planètes des centaines de fois plus éloignées de l’étoile que la plupart des autres méthodes, ce qui permet aux scientifiques d’explorer une large zone de la Voie lactée. La méthode permet de découvrir des planètes et des petites masses à de grandes distances de la lumière, et elle est suffisamment sensible pour trouver des mondes flottant librement à travers la galaxie.

« La combinaison de la microlentille avec d’autres techniques nous donne une image globale claire du contenu planétaire de notre Galaxie », a ajouté Tahaakiro Sumi de l’Université d’Osaka, au Japon.

Dans leur étude, les scientifiques ont analysé environ 3300 événements de microlentilles, dont 22 ont montré des signaux planétaires clairs. Quatre de ces planètes étaient auparavant inconnues.

Le résultat a montré que les mondes froids avec des masses proches de Neptune sont les plus courants en dehors de la ligne dite de neige. Dans le système solaire, cette ligne était située à une distance de 2,7 unités astronomiques.

« Au-delà de la limite de la neige, les substances qui étaient gazeuses près d’une étoile se condensent en solides, augmentant la quantité de matière pour créer une planète. Nous pensons que la formation de mondes a été la plus efficace dans cette région », a conclu Daisuke Suzuki.

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