Les mystères des rayures de tigre sur le satellite de Saturne Encelade

Par: Monique Menard | 2020-03-10

Il n’existe qu’un seul exemple de « rayures de tigre » dans le système solaire: les images dans la gamme infrarouge montrent d’étranges rayures d’environ 130 km de long et 35 km de large au pôle sud d’Encelade – la lune de Saturne. Les chercheurs n’ont compris ce phénomène que récemment.

D’étonnantes « rayures de tigre » au pôle sud de la lune d’Encelade Saturne ont été créées par la gravité de la planète-anneau. Le chercheur Doug Hemingwayis de la Carnegie Institution à Washington a écrit à ce sujet dans la revue britannique Nature Astronomy. Le scientifique a étudié la physique derrière le fonds de glace échantillon.

Encelade est en orbite autour de Saturne sur une orbite elliptique. De ce fait, elle se rapproche un peu plus et s’éloigne un peu plus de la planète-anneau. La gravité de la géante gazeuse qui change en conséquence fait en sorte que le satellite est soumis à une pression gravitationnelle régulière sur son orbite. Cela empêche la lune couverte de glace de geler complètement: sous les kilomètres de la couverture de glace d’Encelade, l’océan intérieur se forme ainsi.

« Les rayures découvertes par la mission Cassini sont uniques au système solaire », explique Hemingway.

« Ils sont parallèles et uniformes les uns par rapport aux autres, d’une longueur d’environ 130 kilomètres et d’une largeur de 35 kilomètres. Les bandes sont des fissures dans la couverture de glace, d’où pénètre constamment l’eau de l’océan intérieur. « Aucune autre planète de glace ou satellite n’a ce genre de chose », dit Hemingway.

Le fait que les fissures se soient formées au pôle Sud, selon les chercheurs, est dû au fait que la force gravitationnelle de Saturne a la plus forte influence sur cette région. En raison du changement de gravité et de la fonte et de la congélation constantes de l’eau, la couverture de glace y est plus mince.

La pression fait rompre la couverture de glace

Pour parler en détail, les bandes se sont formées comme suit: pendant que la lune se refroidissait dans son orbite autour de Saturne, une partie de l’océan souterrain gelait. L’eau s’est dilatée, la pression dans la glace a augmenté, de sorte que le bouclier de glace a cédé la place au pôle. Les chercheurs rapportent qu’il y a une fissure qui ressemble à une bande à la surface.

Au-dessus de la première colonne de glace formée, de l’eau océanique nouvelle a atteint la surface d’Encelade et a augmenté la pression dans la couverture de glace lorsqu’elle a gelé à nouveau.

« C’est pourquoi la calotte glaciaire s’est courbée si fort qu’elle s’est brisée sur 35 km », explique Max Rudolph, co-auteur à l’Université de Californie à Davis. Selon lui, leur modèle peut expliquer l’élimination régulière des fractures.

La modification de la gravité de Saturne garantit enfin que les colonnes du pôle Sud ne disparaîtront pas à nouveau, poursuivent les chercheurs. Un pétrissage régulier ne fait qu’élargir et rétrécir les colonnes. Depuis l’espace, elles sont aussi reconnaissables que les « rayures de tigre ».

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