Les premiers résultats des missions parallèles de la JAXA et de la NASA sur les astéroïdes sont présentés

Par: Marcel Fabre | 2020-04-06

Les astéroïdes Bennu et Ryugu sont très similaires, mais l’un est riche en eau et l’autre est étonnamment sec.

En décembre 2014, la JAXA a lancé le vaisseau spatial Hayabusa2 pour étudier l’astéroïde proche de la Terre Ryugu et livrer des échantillons de son sol à la Terre. Comme prévu, la sonde est arrivée à sa destination en juin 2018 et a commencé à étudier la capsule spatio-temporelle.

Depuis que l’astéroïde est entré en orbite, Hayabusa2 a réussi à recueillir une énorme quantité d’images et d’autres données, qui donnent aux chercheurs un indice sur l’histoire de Ryugu, sa form, sa composition, sa masse, sa rotation, ses propriétés géologiques et d’autres caractéristiques. Ces détails, à leur tour, permettent aux scientifiques de mieux estimer la quantité et les types de matériaux nécessaires à la vie qui étaient présents dans le système solaire lors de la formation de la Terre. Les premiers résultats de la mission japonaise sont présentés dans trois études scientifiques ( times , two , three ).


Astéroïde Ryugu. L’image a été acquise par le vaisseau spatial Hayabusa2 le 30 juin 2018 à une distance de 20 kilomètres. Crédit: JAXA, Université de Tokyo, Université de Kochi, Université de Rikkyo, Université de Nagoya, Institut de technologie de Chiba, Université de Meiji, Université d’Aizu et AIST.

« La terre a tremblé. Mon cœur battait. L’horloge a compté 3, 2, 1. Décollez! Je ne me suis jamais senti aussi excité et nerveux en même temps. Ce n’était pas une simple expérience scientifique de plus, c’était le point culminant de ma vie et les espoirs et rêves de toute mon équipe », déclare Seiji Sugita, chercheur en chef de la mission à l’université de Tokyo, au Japon.

Depuis que le vaisseau spatial est arrivé au Ryugu de 900 mètres, il observe l’astéroïde à l’aide d’une large gamme de caméras et d’outils pour collecter des images et des données sur l’objet, que la sonde envoie continuellement aux chercheurs. Récemment, « Hayabusa2″ a même fait un court test d’une seconde atterrissage en douceur sur l’astéroïde, dont le but était le premier des trois régolithes de clôture.

« Quelques mois seulement après avoir reçu les premières données, nous avons déjà fait des découvertes intéressantes. La principale est la quantité d’eau sur l’astéroïde, ou plutôt son étrange absence. Ryugu était beaucoup plus sec que ce à quoi nous nous attendions, et compte tenu de sa relative jeunesse, seulement environ 100 millions d’années, cela nous indique que le corps parent de l’astéroïde était aussi largement privé d’eau », a ajouté Seiji Sugita.


Représentation artistique du bombardement de la jeune Terre par des astéroïdes, qui ont peut-être apporté tous les ingrédients nécessaires à l’émergence de la vie. Crédit: NASA

Cette conclusion a de graves conséquences, car on pense que toute l’eau sur Terre est arrivée sur notre planète à partir d’astéroïdes, de comètes lointaines et d’un nuage de poussière, dont la plupart sont finalement devenus le Soleil. La confirmation de la présence d’astéroïdes « secs » dans la ceinture principale va modifier les modèles utilisés pour décrire la composition chimique du système solaire primitif. Mais pourquoi est-ce important?

« La vie. Il est pertinent pour la recherche de la vie. Il existe d’innombrables systèmes stellaires et nos résultats aideront à affiner les modèles qui devraient mettre en évidence ceux qui nous guident dans notre quête de la vie. Il convient de noter qu’il ne s’agit pas seulement de l’eau: il y autres connexions vitales », – a expliqué Seiji Sugita.

« Hayabusa2 n’est pas le seul vaisseau spatial qui explore actuellement un astéroïde. En 2016, la NASA a lancé la sonde OSIRIS-REx, qui est arrivée à son astéroïde cible Bennu en décembre 2018.

Les équipes des deux missions échangent activement des informations et des données. Les chercheurs comparent leurs astéroïdes pour en apprendre encore plus que s’ils ne pouvaient en étudier qu’un seul. Bien que Bennu et Ryugu soient similaires à bien des égards, ils diffèrent sensiblement dans certains domaines, par exemple, le second a beaucoup moins d’eau. Ce décalage fait que les astronomes se cassent la tête.


Photo de l’astéroïde Bennu, reçu par le vaisseau spatial OSIRIS-REx le 16 novembre 2018 à une distance de 136 kilomètres. Crédit: NASA/Goddard/Université de l’Arizona

« J’espérais que la surface du Ryugu serait plus diversifiée, comme l’avaient suggéré les précédentes études de terrain. Mais chaque détail de surface et chaque bloc sur celui-ci semble être similaire et montre des pénuries d’eau », a expliqué Seiji Sugita.

Alors que Hayabusa2 continue d’explorer notre petit voisin rocheux, les astronomes découvrent peu à peu son histoire, qui est intimement liée à celle de la Terre. Par exemple, ils ont déjà calculé que Ryugu est un descendant d’un astéroïde de plusieurs dizaines de kilomètres de taille. Dans le même temps, étant donné sa faible densité, il s’agit, selon les chercheurs, d’un tas de pierres concassées qui retiennent la gravité, jetées lors de la destruction catastrophique de son ancêtre, ainsi que « collées » à celui-ci par la suite.

C’est également le cas de l’astéroïde Bennu, qui mesure 500 mètres. Il a également une faible densité, est un vestige d’un grand astéroïde de la ceinture principale, et a été formé à partir de ses fragments, que l’on peut encore voir aujourd’hui à sa surface, et a pris la forme d’une toupie, comme Ryugu, en raison de sa rotation rapide. Sa principale différence, comme mentionné ci-dessus, est sa teneur en eau relativement élevée, et selon les dernières données, un âge plus respectable, qui est maintenant estimé de 100 millions à 1 milliard d’années. Sept études basées sur les premières observations de Bennu sont présentées dans le magazine Nature ( times ), Nature Astronomy ( two , three , four ), Nature Geoscience ( five , six ) et Nature Communications ( sept ).


Les missions de la JAXA et de la NASA étudient les astéroïdes Ryugu et Bennu. Crédit: JAXA / NASA / Evans & Sutherland / Mattias Malmer

« Grâce aux missions parallèles d’Hayabusa2 et d’OSIRIS-REx, nous pouvons enfin comprendre comment ces deux astéroïdes sont apparus. Le fait que Bennu et Ryugu soient peut-être frères, mais qu’ils présentent en même temps des caractéristiques étonnamment différentes, signifie qu’il doit y avoir de nombreux processus astronomiques excitants et mystérieux que nous devons encore découvrir et explorer », a conclu Seiji Sugita.

Si vous avez trouvé une erreur dans le texte, veuillez nous en aviser en sélectionnant ce texte et en appuyant sur Ctrl+Enter.

Suivant: L’astronaute Alexei Leonov est mort
Précédent: Des milliers d’objets interstellaires capturés par le système solaire nous renseigneront sur la vie en dehors de celui-ci

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

Rapport de faute

Le texte suivant sera envoyé à nos rédacteurs en chef: