Ouverture de 20 nouveaux satellites près de Saturne

Par: Marcel Fabre | 2020-03-29

Il y a quelques jours, les astronomes de la Smithsonian Institution ont annoncé l’ouverture de 20 satellites Saturn, qui est la deuxième plus grande planète du système solaire. Les scientifiques ont calculé que le nombre total de satellites de Saturne déjà ouverts est de 82! C’est plus que la plus grande planète, Jupiter, qui ne compte que 79 satellites…

Les chercheurs ont utilisé le télescope Subaru installé dans un observatoire astronomique sur le Mont Mauna Kea à Hawaï. Les scientifiques ont pris des milliers de photos du ciel autour de la planète avec un intervalle d’une heure et ont découvert le mouvement de nouveaux corps célestes sur un fond d’étoiles et de galaxies fixes. Tous les nouveaux satellites sont sur des orbites très éloignées de Saturne elle-même. De plus, ils sont tous très petits – seulement 5 kilomètres de diamètre, ce qui rappelle les astéroïdes plutôt que les satellites habituels.

Tous les satellites nouvellement découverts sont regroupés en trois groupes distincts, qui diffèrent par la taille de l’angle de déviation orbitale par rapport au plan équatorial de la planète et par la direction du mouvement orbital. En particulier, le groupe de deux satellites qui tournent autour de Saturne dans la même direction que la planète elle-même a été nommé Innuit, du nom des tribus inuites qui se sont installées dans la toundra d’Amérique du Nord. Les orbites de ces deux satellites sont inclinées à 46 degrés par rapport au plan de l’équateur et les astronomes pensent qu’elles ont été formées par le contact de deux grands satellites lunaires dans un passé très lointain.

Le deuxième groupe de satellites est constitué de la plupart des satellites nouvellement découverts, ils orbitent dans le sens opposé à la rotation de Suturn. Les orbites des satellites sont sur le plan équatorial. Ce groupe est appelé Nordien, d’après la mythologie de l’Allemagne du Nord. Les scientifiques pensent qu’il s’agit de l’épave d’un grand satellite ancien qui a été détruit lors d’une collision avec un autre. Il est intéressant de noter que l’un des satellites du groupe est le plus rapide de tous les satellites de Suturn.

Le troisième groupe est constitué d’un seul satellite. Cet ensemble est appelé Gaulic, du nom de l’ancienne population de la Gaule.

Les chercheurs ont annoncé un concours pour nommer tous les nouveaux satellites dans la toile de la mythologie inuit, nord-allemande et galicienne. Si vous avez des idées de noms pour de nouveaux satellites, dépêchez-vous: le concours se déroule du 7 octobre au 6 décembre 2019.

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