Pourquoi l’Allemagne n’a-t-elle pas de championnat sur la lune?

Par: Daniel Renard | 2020-04-01

Lors d’une récente réunion à Berlin, les représentants des entreprises de technologie spatiale étaient de bonne humeur. Cependant, alors que l’astronaute Matthias Maurer a volé le spectacle et séduit les écoliers et les adultes, d’importantes questions étaient en jeu. La plus grande question n’était pas de coloniser Mars, d’envoyer des touristes millionnaires sur la Lune ou même d’y exploiter des mines. La plus grande question était: pourquoi l’Allemagne, le pays des merveilles technologiques, n’est-elle pas à la pointe de la course à l’espace?

Outre les géants Airbus et OHB à Brême, il existe de nombreuses petites entreprises et startups qui regardent les étoiles dans toute l’Allemagne. L’Agence spatiale européenne (ESA), une organisation composée de 22 pays membres et dotée d’un budget total de 5,72 milliards d’euros (6,39 milliards de dollars) pour 2019, est avant tout une entreprise privée.

Après la France, le gouvernement allemand est le deuxième plus grand donateur d’argent. Avec cet argent, Berlin a pu recevoir deux prix: le centre de contrôle de vol de l’ESA à Darmstadt et le centre de formation des astronautes à Cologne. Cela peut sembler être une grande victoire, mais le prix à payer est élevé. La contribution de l’Allemagne à l’ESA s’est élevée à 927 millions d’euros pour cette seule année.

Sur son territoire, l’Allemagne consacre 285 millions d’euros supplémentaires aux programmes spatiaux. Cela peut sembler excessif, mais c’est un penny par rapport aux 726 millions d’euros en France. Dans l’ensemble, l’Allemagne ne consacre que 0,05 % de son PIB à ces programmes. Cela les place derrière l’Inde, l’Italie, le Japon, la Chine, la Russie, la France et les États-Unis, qui dépensent 0,224 %, selon l’Institut Goldman Sachs pour la politique spatiale européenne.

Bateau disparu

Mais quel que soit le montant dépensé, nombreux sont ceux qui critiquent la manière dont il est dépensé. Aujourd’hui, la part du lion de l’argent public revient aux grands acteurs – Airbus et OHB. Tom Segert, directeur commercial et stratégique de la start-up Berlin Space Technologies, fait partie de ceux qui voient les changements à venir.

« Nous avons un moment où les grands acteurs en Allemagne, mais aussi les petits, se réveillent. Ils comprennent que quelque chose d’important va se produire », a-t-il déclaré à DW.

En Allemagne, « nous avons la technologie, mais nous n’avons pas la demande », a déclaré M. Segert, soulignant que ces conglomérats travaillent sur de grands projets internationaux et construisent de grands satellites, qui ne sont pas ceux dont les petites entreprises ont vraiment besoin. C’est le vide que la technologie spatiale berlinoise veut combler.

Fondée en 2010 par trois amis, la start-up compte aujourd’hui 29 employés qui travaillent à la conception de petits systèmes satellitaires – de la taille d’un micro-ondes à celle d’une machine à laver – et à la technologie qui les sous-tend.

« L’espace semblait être un endroit où l’on pouvait toujours faire quelque chose de nouveau, quelque chose que personne n’avait fait auparavant. Je n’étais pas conscient de la bureaucratie qui m’attendait et de tous les pièges du programme spatial du gouvernement », a déclaré M. Segert. Cependant, la société a jusqu’à présent participé à plus de 50 missions spatiales.

La production d’un prototype peut prendre un à deux ans. Mais l’entreprise veut passer des satellites individuels à la production de masse et elle a créé une entreprise commune en Inde à cette fin. Une fois qu’un satellite passe en production de masse à grande échelle, le temps de construction peut être réduit à une ou deux semaines. Il en résulte une réduction des coûts, et le fait d’avoir plus de satellites en orbite crée un réseau, une « constellation de satellites » dans l’espace.

Frontal de technologie

En général, Segert estime que pour la plupart des entreprises, le développement de satellites est un gaspillage de ressources. Ils devraient plutôt se concentrer sur les services et les données.

« Les plus grandes chances pour les start-ups européennes se trouvent dans le fond car elles obtiennent des données gratuitement [de la NASA ou de l’ESA]. Ce ne sont pas les meilleures données, mais ils obtiennent certaines données gratuitement, ce qui constitue un gros obstacle pour tous les autres ».

Une plus grande concentration sur les services entraînera le déclin de nombreuses entreprises manufacturières. Seul le plus fort des Darwins survivra dans un processus spatio-typique dans les industries en pleine maturité.

Dans le même temps, les associations industrielles poussent l’Allemagne à construire son propre port spatial ou site de lancement. Il ne s’agit pas de ceux qui sont assez grands pour envoyer des gens dans l’espace, mais de ceux qui permettront aux entreprises de lancer des missiles et des satellites sans dépendre d’autres pays. Aujourd’hui, seuls quelques pays disposent d’un tel potentiel. Il serait beaucoup plus facile de la rapprocher de la maison.

Si ces projets prestigieux fascinent le public, les programmes spatiaux ont permis de développer de nombreuses technologies qui sont devenues monnaie courante et qui touchent la vie quotidienne. Des choses comme les batteries, la céramique, la technologie solaire, la conduite autonome et l’utilisation de métaux légers ont été améliorées grâce à l’innovation spatiale.

Tiré dans le noir

Les nouvelles technologies satellitaires comprennent l’amélioration des communications, des prévisions météorologiques et de la navigation. Les images de l’espace peuvent être utilisées pour surveiller les récifs coralliens, les forêts, les niveaux d’eau, les incendies ou les catastrophes naturelles. Ils peuvent également surveiller les pipelines, les trains et les lignes électriques. Ces images peuvent nous parler de la Terre et nous faire comprendre le réchauffement climatique.

Afin de tirer le meilleur parti des possibilités offertes par l’espace, M. Segert de Berlin Space Technologies aimerait que l’industrie fasse davantage de choses que l’ESA, Airbus ou OHB – des choses qui sont souvent financées par les contribuables. Il avertit également les entreprises de s’en tenir à ce pour quoi elles sont douées, comme la fabrication d’équipements, de composants, de satellites, de missiles, l’organisation de lancement ou la prestation de services. Mais pas tous à la fois.

« Je doute vraiment des startups matérielles qui sont basées en ce moment car elles sont très en retard pour le jeu », a conclu M. Segert.

Pour lui, l’avenir des affaires spatiales en Allemagne n’est pas clair, il peut aller dans deux directions: Le premier est généralement un modèle commercial dans lequel le gouvernement dépense des sommes toujours plus importantes pour maintenir les champions nationaux en vie, ce qui fausse les marquages et où il n’y a pas de réel progrès.

Dans le second modèle, le gouvernement, les contribuables et les entreprises verront que les choses ne sont pas faites de la manière la plus efficace, le gouvernement quittera le secteur des satellites et deviendra un consommateur de services. Cela entraînerait une réduction de la production et du coût des satellites. L’accent serait alors mis sur les données, l’or du XXIe siècle.

L’espace offre des possibilités presque infinies et une grande marge de manœuvre pour la croissance. Aujourd’hui, 50 ans après le premier atterrissage sur la Lune, le véritable défi sera de voir si les gouvernements créeront un cadre juridique pour la gestion de l’espace, puis s’écarteront pour laisser le marché prendre le dessus et donner aux consommateurs ce qu’ils veulent. L’Allemagne, en tant que grand dépensier, peut quand même pousser.

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