Programme d’étude des exoplanètes du CHEOPS

Par: Monique Menard | 2020-03-03

Le programme CHEOPS est conçu pour étudier plus en détail les exoplanètes connues. Ainsi, vous pouvez apprendre quelque chose sur leur masse, leur densité et peut-être même sur leur atmosphère.

Pour les lecteurs de science-fiction, c’est clair depuis longtemps: dans l’univers, bien sûr, il y a d’innombrables planètes. Mais nous, les astronomes, ne le savons de manière fiable que depuis les années 1990.

Depuis lors, des milliers de soi-disant « exoplanètes » ont été découvertes. On ne sait pas en quoi consistent ces planètes, si elles ont une atmosphère ou si elles abritent de la vie.

Le programme CHEOPS consiste donc à examiner certaines des exoplanètes qui ont déjà été détectées.

Mesurer l’intensité lumineuse des étoiles

caractérisation du satellite exo planet Caractérisation du satellite Exo Planet

CHEOPS signifie « Characterizing Exo Planet Satellite », qui est un satellite de recherche sur les exoplanètes. Comme les exoplanètes sont incroyablement éloignées de nous – en orbite loin des limites du système solaire – la mission n’est pas vraiment si coûteuse. « Le CHEOPS est une petite mission en termes d’échelle, de coût et de temps nécessaire à son développement », déclare Kate Isaac, coordinatrice scientifique du CHEOPS. « La mission consiste à mesurer la taille des planètes qui tournent autour de leur étoile.

Et voici comment cela fonctionne: lorsqu’une « exoplanète » passe devant une étoile sur son orbite, sa lumière s’assombrit pendant un court instant. C’est une sorte de petite éclipse solaire que vous pouvez voir avec le CHEOPS.

Et même si la même planète se trouve derrière une étoile du côté de l’observateur, elle reflète la lumière de l’étoile. Le CHEOPS peut encore le voir. Les astronomes peuvent déterminer la taille de la planète à partir de la lumière déclinante. Et les réflexions de la lumière que la planète elle-même émet permettent de savoir, par exemple, si elle a une atmosphère.

CHEOPS permet une meilleure vue des exoplanètes déjà connues

« Nous mesurons la taille de planètes particulièrement petites que nous connaissons déjà grâce à d’autres missions », explique M. Isaac. « En combinant la taille des planètes avec la masse que nous pouvons mesurer avec les télescopes sur Terre, nous en apprenons beaucoup sur la composition des planètes et leur évolution.

Le CHEOPS mesure les fluctuations de lumière créées par le passage et la réflexion des planètes.

Toutes ces différences, bien sûr, sont très faibles, car les étoiles et les planètes observées sont à quelques années-lumière. Pour qu’ils puissent être mesurés, toute interférence doit être éliminée. C’est pourquoi ces observations sont faites depuis l’espace, et non depuis des télescopes sur Terre. L’atmosphère terrestre ne fera qu’interférer. On dit que le CHEOPS est destiné aux planètes plus grandes que la Terre mais plus petites que Neptune.

Le CHEOPS peut-il détecter la vie extraterrestre?

La mission durera trois ans et demi. Mais là encore, il n’y aura pas de réponse à toutes les questions. « La question de savoir si nous sommes seuls dans l’univers est certainement l’une des questions les plus fondamentales », déclare Isaac. Mais le CHEOPS n’ira pas aussi loin.

« D’autres satellites ont montré qu’il y a des planètes en dehors du système solaire. Il est donc clair qu’il existe des « exoplanètes ». Nous voulons montrer à quoi ressemblent ces petites planètes de pierre et comment elles se développent ».

Après tout, il doit être possible d’identifier au moins quelques planètes sur lesquelles la vie extraterrestre est au moins possible.

« Nous recherchons les meilleurs candidats planétaires pour de futures recherches utilisant d’autres satellites ou provenant d’observatoires tels que l’ESO en Amérique du Sud. De là, nous pouvons explorer l’atmosphère de ces meilleurs candidats et rechercher des molécules caractéristiques de l’existence de la vie.

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