Sur le satellite de Saturn, Titan, les scientifiques ont trouvé une brume

Par: Daniel Renard | 2020-02-16

Brouillard sur Titan. Mike Brown / Caltech photo

Le plus gros satellite de Saturne, Titan, est peut-être le seul endroit du système solaire (à l’exception de notre planète Terre) où les liquides (principalement le méthane et l’éthane liquides) sont abondants à la surface. La Terre et Titan ont une autre caractéristique qui est inextricablement liée à l’existence des liquides: le brouillard. Cette théorie a été développée par l’astronome planétaire Mike Brown, de l’Institut de technologie de Californie…

La présence de brouillard est la preuve directe qu’il y a un échange d’éléments entre la surface et l’atmosphère dans Titan, ce qui active le cycle hydrologique, qui n’était auparavant observé que sur Terre.

Lors d’une conférence de l’Union géophysique américaine à San Francisco, Brown Richard et Barbara Rosenberg, professeurs d’astronomie planétaire, ont apporté la preuve détaillée qu’au pôle Sud de Titan, il y a de grandes quantités de lacs et de flaques de méthane, qui provoquent des couches de brouillard sporadiques (le brouillard est considéré comme un ou plusieurs nuages qui touchent la surface).

Les chercheurs ont fait leur découverte en utilisant les données du spectromètre de cartographie visuelle et infrarouge (VIMS) à bord du vaisseau spatial Cassini, qui observe Saturne et ses satellites depuis cinq ans. Le VIMS fournit des images « hyperspectrales » qui couvrent la majeure partie du spectre visible et infrarouge.

Brown et ses collègues, dont Alex Smitt et Claire Chen, étudiants à l’Institut de technologie de Californie, qui ont travaillé avec Brown dans le cadre du projet de bourse de recherche de premier cycle (URF), ont recherché dans les archives toutes les données recueillies par Cassini sur le pôle Sud de Titan d’octobre 2006 à mars 2007. Ils ont noté des caractéristiques dues à la diffusion de la lumière des petites particules telles que les gouttelettes de méthane présentes dans les nuages. Les chercheurs ont trouvé des nuages isolés séparément qui s’élèvent à une hauteur de seulement 750 mètres environ au-dessus de la surface de Saturne. « Ces nuages ne s’étendent pas jusqu’à une altitude élevée – la troposphère de Titan, où des nuages se forment régulièrement. En d’autres termes, dit M. Brown, nous avons trouvé du brouillard.

« Du brouillard, des nuages, de la rosée – en bref, de la condensation – peuvent se former lorsque l’air atteint un taux d’humidité de 100 % », explique M. Brown. – Il y a deux façons d’y parvenir. Il suffit d’ajouter de l’eau (sur Terre) ou du méthane (sur Titan) à l’air ambiant ou de rendre l’air plus frais afin qu’il puisse contenir moins d’eau (ou de méthane liquide), ce qui provoquera de la condensation. C’est, explique Brown, le même processus par lequel des gouttelettes d’eau se forment sur les parois d’un verre froid…

Mais, comme le pensent les chercheurs, la principale cause du brouillard est l’évaporation de liquide – dans ce cas, le méthane, l’hydrocarbure le plus courant dans Titan, qui existe sur le satellite sous forme solide, liquide et gazeuse…

Brown note que la vaporisation du méthane implique de nouvelles précipitations. La présence de brouillard sur Titan prouve que le satellite de Saturne a actuellement un cycle hydrologique actif de méthane…

Une étude détaillée réalisée par Brown et ses collègues a publié The Astrophysical Journal Letters…

Selon sciencedaily.com

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